12 de abril de 2016

#Refugees: truly, a EU crisis 

"The Kyenge-Metsola report proposes solidarity and common sense. 
That is the opposite of what I have seen at Idomeni, where thousands are camping wildly and where yesterday men, women and children were miserably attacked by forces of neighboring FYROM.
That is the opposite also of the EU-Turkey agreement, centered in forced returns, which makes the EU violate international law and human rights, also by detaining thousands at "hotspots" such as the one in Moria, Lesbos, which I have visited - in fact, a detention center. It does not deter refugees from coming and it gives more business to the trafficking mafias.
Without announcing it, Chancellor Merkel does the opposite of what she proclaimed last summer: yielding to populism and making the Union deport asylum seekers. That is why European Commission and Council do not sanction the Visegrad members, who shamefully led by Austria gang up to violate Schengen, closing borders, asphyxiating Greece e now building walls with Italy.
This is not a refugee crisis. It is a European crisis - of leadership and values. I am ashamed!"

My statement at the EP plenary debate, this morning, on the Metsola-Kyenge report on "The situation in the Mediterraneum and the need for a holistic EU approach to migration"

7 de abril de 2016

Refugee crisis - indeed a European crisis 

By Ana Gomes, MEP

Over 50.000 asylum seekers are now stranded in Greece, since a group of EU Member States ganged up to close the borders and barr the so called "Balkans route". People are desperate, nowhere to go and refusing to be sent back to Turkey or to the wars and terror they escaped from, after costly and dangerous journeys to get protection in Europe.

With three other S&D MEPs  - Tanja Fajon, Paul Tang and Miltos Kyrkos - I visited last weekend several refugee camps in Greece to find out the problems and figure the implications of the EU-Turkey agreement of March 17. We were in Lesbos, where we visited the Moria "closed facility" and the Kara Tepe camp run by the municipality; in Athens we visited refugees squatting at Piraeus and in the organised camps of Schistos and Eleonas; and in Thessaloniki, se were at the government-run camp of Diavata and the wild camping site of Idomeni, on the FYROM closed border.

Here is my opinion on what I have seen: 


I came back with admiration for the Greek people, civil society and authorities. Despite being under terrible duress and deprived of resources by the austerity policies,  through their solidarity and hospitality they are saving Europe from worse disrepute. The Greek State cannot hire staff to reinforce civil protection, immigration, asylum or police. And it is the Greek Army who is providing infrastructure and logistics and securing  organised camps and "hotspots" opening up throughout the country to lodge refugees.

Sadly, I confirmed the perception that the EU-Turkey agreement is illegal and already dragging the EU into violating international law and basic human rights: the so called "closed facilities" are indeed detention centres for asylum seekers. We saw it inside the Moria camp, already becoming badly overcrowded despite only taking people arriving after 20 March. And they keep arriving -  last Friday in the morning 500, only at Lesbos. Im the Moria detention camp there were already over 2500 refugees, many forced to sleep out on the rough. The day before that, people detained at the Chios "closed facility" rioted and over 500 managed to break out and go squatting around a port...


I reinforced my belief that the EU-Turkey agreement is impracticable: people are not supposed to stay in detention beyond 25 days, but then they will be released and sent out into another limbo, since it is highly unlikely that their asylum requests will be successfully completed, even less judicially appealed, during that time lapse. Neither will relocation into another EU Member State happen in significant numbers, since very few offers for relocation have been made (Portugal, my country, is a rare exception of a proactive Member State wanting to do more than its fair share). And very few Greek and EASO officials are available to match requests and offers, even less to organise the transfer of people into another country (since October only about 1000 Syrians and Iraqis were relocated into other EU MS). 


In fact, a major problem which EUCO and EC grossly underestimated was the fact that Greek Immigration, Asylum and Home Affairs officials are dramatically overstretched, with a huge backlog in processing asylum requests for years. And, even if, as intended, priority is to be given now to Syrian and Iraqi refugees, it will be hard to speed up significantly the process. Enough to explain that if refugees want to apply for asylum, or relocation, or family reunification, they will have to do it ...via Skype! And often camps do not have even functioning Wi-Fi, not to mention the difficulty to effectively establish the Skype connection. At the Schistos camp, in Athens, where Wi-Fi works, we were told that if anyone manages to establish the Skype connection today, at best he/she will have a first interview scheduled for...next June! 

So, if EUCO and EC want to help speed up the processing of asylum, relocation and family reunification processes, they should urgently reinforce Greece's capacity in terms of admissibility/asylum/relocation/resettlement  experts and in Skype/Wi-Fi connections in camps... Besides not just promising, but actually delivering on the pledges to receive relocated asylum seekers - only 3.000 pledges were so far made and many capitals indecently constrain them by even more indecent caveats (prefer Syrians to Eritreans, or Christians to Muslims, no single young men, etc...)


We heard that EU Member States have promised at the EU Council to send Greece thousands of experts to reinforce  EASO and FRONTEX. EASO was promised 400: but this week only 35 are arriving (4 from Portugal). If FRONTEX receives much more it shows that the purpose is to actually speed up returns/deportations to Turkey, not to accelerate relocation and asylum processing...

And news of deportations (confirmed by the first occurred April 4th) are dangerously disquieting for people in camps, causing even more frustration and confusion, all that fuelling anger and violence, including domestic violence, sexual exploitation of women and children and further exploitation of refugees by traffickers. And traffickers roam around in camps: in fact the EU-Turkey deal may give them even more profit, they are already adjusting to the needs, opening up new and more dangerous routes. The only way that would dry out the human traffickers sordid business is the one that the EU Council till this days has ignored, despite much demanded in the European Parliament: opening safe and legal ways for asylum seekers and migrants to apply for protection/admission in European countries.


UNHCR, MSF and other non-governmental organisations decided to withdraw  most services (except the protection teams) from some camps, namely the "closed facilities", in order not to be complicit with refugee detention and forced returns.  News of forced returns cause panic and may soon lead to uglier scenes in the camps: all staff attending to the refugees told us that people adamantly refuse to be sent back to Turkey, some even threatening to throw them selves to the sea and drown.

UNHCR, besides, contests the notion of Turkey as a "safe country". Or that any country can be deemed "safe" for anyone or all from a certain nationality: according to the Refugee Convention, every person has the right to request asylum and have the case considered individually. And at least for Iraqi, Syrian or Turkish Kurds, Turkey is clearly not a "safe country".


But considering that EUCO and EC intend that priority to be given to Syrian and Iraqi refugees, what will happen to the Afghanis, Pakistanis, Iranians, Eritreans and Congolese and others that we met in many camps, mostly arrived before March 20? How can they be returned to Turkey or to any other country without being given the chance to apply for asylum, relocation or family reunification? And the fact is that most of the people who, we have met in the camps told us they knew nothing of those possibilities, they had asked for protection and had not been given a chance or an interlocutor to submit any application, even less by skype!...In the Schistos camp alone, over 2000 men, women and children from Afghanistan agonize in the limbo. 


We also enquired about special procedures to protect unaccompanied minors - and they continue to arrive, despite the alarming fact that over 10.000 have "disappeared". Greek authorities are conscious of the tremendous vulnerabilities, but again critically under-equipped to deal with the dimension of the problem. Expert NGOs help as much as they can, but admit that there are not even enough prosecutors to ensure a judicial authority will follow the minors. And in wild camps such as Idomeni, it is obvious that child exploitation is rife and growing...


Idomeni is the nastiest face of Europe today. As a sign ominously read by the long, dense and raucous line of people waiting to get some food: "Human Rights Don't Apply Here". 11.000 men, women and children are stranded by the closure of the border and for two months living in flimsy tents in the mud. The camp is a sort of Wild West tent city, some refugees already improvising shops... The trafficking rings roam around, instilling the illusion that borders could reopen at any moment. The 28 UNHCR  staff present and the EASO team visiting are overstretched, unable to reach out to most people to persuade them to be relocated to more structured and safe camps. And be prepared to wait there... For what and when, nobody knows! officers try to persuade people to register and understand that there are three options: reunification with relatives (I met several women with children claiming to have their husbands in Germany or Sweden), relocation and asylum in Greece. When any of those will happen or at least their formal request will start to be processed - nobody knows... That adds to the general sense of helplessness that is building tension, inclusively against officers attending to the refugees' needs.


As we saw on our way to Idomeni.  The main road was blocked by squatting refugees in hundreds of tents near a gas station. A truck approached and was forced to stop by dozens of children and adults crying out "Open up the borders". Minutes later the truck was let to pass. But a child waved a bottle with gasoline and threatened to throw it at the truck; two people used a similar to set themselves on fire in Chios last week... Worse may come to shame us all, Europeans, even more, for our incapacity to manage a problem that much poorer and vulnerable countries, such as Jordan, Lebanon and even Turkey, have managed with more compassion, competence and political will.


Encouraging, that there was no sense of hostility towards us, Europeans, as we passed through the camps and talked to the refugees in so stressful and nerve wrecking situation. On the contrary, people were welcoming us with smiles and patience, some eager to tell their story and to show us their babies. In the middle of so much distress and misery, some even managed to display a sense of humour. Like the Palestinian men from Yarmouk camp (Syria) at the Diavata camp who replied, when I asked where they wanted to go: "Alemanya??? What Alemanya!! Considering what we went and are going through now, we would rather go to ...Senegal!"

Indeed, what "Alemanya"? What Germany? What EU? Frau Merkel may have had good intentions, and even a strategic sense of Germany's and Europe's demographic needs, when she announced her country's open door for refugees fleeing Iraq & Syria war last summer. But in view of the afflux it generated and the crisis engineered by the refusal of other EU Member States to share the burden and closthe borders, she chose...to outsource the problem to Turkey.

The EU-Turkey deal is sinking EU's credibility in human rights and in respect for international law. And I am not even elaborating on the outrageous succumbing of European leaders to Erdogan's blackmail...

Transferring the people from the abject conditions at Idomeni into other more structured camps in Greece and into other EUMS must be a priority. But, ultimately, the crisis can only be  solved when borders will reopen and the Schengen controls will be restored and reinforced.

The same German authorities and the same EC that nastily threaten countries like Greece and Portugal for not being able to reach decimals as per the Fiscal Compact in aleatory budget deficit targets, did not lift a finger till this day - for instance proposing to suspend European funds - against Hungary, Austria and other Visegrad Member States which ganged up to violate the Schengen Agreement by closing borders and by asphyxiating Greece with the escalation of this crisis. 

This is not my Europe, the one that I used to be proud of, the one that I want to help build. And if this is German Europe, then it is committing suicide.


4 de abril de 2016

Refugiados - Europa alemã vê-se grega... 

 Por Ana Gomes

 Centro de detenção de Moria, Lesbos

Com três outros eurodeputados socialistas (a eslovena Tanja Fajon, o holandês Paul Tang e o grego Miltos Kyrkos) visitei vários campos de refugiados na Grécia no passado fim-de-semana, para ver com os próprios olhos os problemas no terreno e perceber as implicações do acordo UE-Turquia, de 17 de MarçoFomos a Lesbos, onde visitámos o "hotspot" - designado de "centro fechado" - de Moria e o campo de refugiados gerido pelo município local em Kara Tepe; visitámos os refugiados no acampamento selvagem no Porto do Pireu e nos acampamentos organizados de Schistos e Eleonas, em Atenas; e vimos, em Salónica, o campo de Diavata gerido pelo governo grego e acampamento selvagem de Idomeni, na (fechada) fronteira com a Antiga República Jugoslava da Macedónia.

O que se retira do que vimos? Aqui fica a minha opinião:

Primeiro, o povo grego (sociedade civil e autoridades), apesar da dureza da situação e da escassez de recursos (o Estado não pode contratar pessoal para reforçar a protecção civil, os serviços de imigração, asilo ou policias, por exemplo), tem sido admirável e tem, com a sua solidariedade e consciência social, salvado a Europa de pior descrédito. O próprio exército grego está a providenciar infra-estruturas, logística e segurança nos campos organizados pelo governo e  nos "hotspots" a serem estabelecidos nas ilhas para albergar os refugiados lá bloqueados.

Em segundo lugar, confirmei a percepção de que o acordo UE-Turquia é ilegal e arrasta a UE para violar o direito internacional e os direitos humanos mais básicos: os chamados "centros fechados" são, de facto, campos de detenção para refugiados e migrantes. Vi as altas vedações e portões no campo de Moria, já superlotado apesar de só albergar pessoas que chegaram depois de 20 de Março: sexta-feira passada eram já mais de 2500, muitas obrigadas a dormir ao relento ... Na véspera, as pessoas detidas no "centro fechado" na ilha de Chios tinham-se revoltado, mais de 500 conseguiram sair e acampar como puderam junto ao porto. E os refugiados continuam a vir - 500 chegaram a Lesbos só na manhã do dia em que lá estivemos...

Em terceiro lugar, confirmei que o acordo UE-Turquia é impraticável, não vai funcionar, pelo menos nos prazos irrealistas estabelecidos pela Comissão Conselho: supostamente as pessoas não devem ficar em detenção para além de 25 dias. Expirado esse prazo terão de ser soltas, embora continuem no limbo, já que não é provável que os processos dos seus pedidos de asilo  sejam concluídos nesse tempoquanto mais reanalisados, em caso de recurso judicial que têm o direito de interpor. Tão-pouco a recolocação dos refugiados para outro Estado-Membro da UE está a funcionar, uma vez que poucas ofertas para acolhimento foram feitas (Portugal é caso positivo raro e é reconhecido como tal) e há escassos funcionários gregos e da EASO (Agência Europeia de Apoio ao Asilo) para articular pedidos e ofertas, e menos ainda para organizar a transferência de pessoas para outro país (desde Outubro, apenas 800 sírios e iraquianos foram transferidos para outros Estados Membros).

Na verdade, Conselho e Comissão subestimaram o facto de os funcionários gregos da imigração, asilo e assuntos internos estarem dramaticamente sobrecarregados e levarem um atraso de anos no processamento de pedidos de asilo. Mesmo se derem agora prioridade a refugiados provenientes da Síria e do Iraque, será difícil acelerarem significativamente o processo. Basta dizer que, se os refugiados quiserem pedir asilo, recolocação ou reunificação familiar têm de o fazer ... via Skype! E muitas vezes os acampamentos onde estão os refugiados não têm sequer wifi a funcionarjá para não mencionar a dificuldade de estabelecer a conexão Skype. No acampamento de Schistos, em Atenas, onde o wifi está a funcionar bem, se alguém consegue estabelecer a ligação Skype, na melhor das hipóteses ele/ela terá uma primeira entrevista agendada para... Junho! SConselho e Comissão querem, de facto, ajudar a Grécia a acelerar o tratamento dos processos de asilo, recolocação e reagrupamento familiar, devem reforçar urgentemente a capacidade da Grécia com especialistas em processo de asilo e apoio técnico nas ligações Skype e wifi nos campos.

Ouvimos que os membros do Conselho Europeu prometeram enviar para Grécia peritos. Para reforçar a EASO e agilizar o processamento de candidaturas a recolocação e asilo, embora estejam prometidos 400, só chegam 35 esta semana... Mas, em compensação, para reforçar o Frontex, com a finalidade de acelerar retornos forçados/deportações para a Turquia, chegam muitos mais. Deve ser para dar mais oportunidades do sórdido negócio às redes de traficantes, pelas mesmas ou por novas e mais perigosas rotas!  porque a verdade é que a única forma que poderia secar o lucro dos traficantes de seres humanos - a abertura de vias legais e seguras para os requerentes de asilo e migrantes submeterem os seus pedidos de admissão em países da UE -  essa via o Conselho Europeu continua a não explorar.

As notícias sobre os planeados retornos forçados inquietam as pessoas nos campos e causam  mais frustração e confusão, alimentando a raiva e violência, incluindo a violência doméstica, a exploração sexual de mulheres e crianças e a exploração dos refugiados pelos traficantes, à solta nos acampamentos selvagens, como o de Idomeni. E perturbando também o modo de vida das comunidades locais (em Idomeni os agricultores não podem cultivar as terras ocupadas pelas tendas...).


Tudo isto levou ACNUR, MSF e outras organizações não-governamentais retirarem-se de alguns campos, nomeadamente dos "centros fechados", a fim de não serem coniventes com a detenção de refugiados e o retorno forçado. O que se anunciava e cuja primeira leva se concretizou dia 4 pode  originar feias confrontações: todos os funcionários que estão a atender refugiados nos campos nos disseram que as pessoas recusam ser enviadas de volta para a Turquia e temem revoltas que tudo descontrolem.

ACNUR, além disso, contesta a definição inspirada pela UE/Alemanha da Turquia como um "país seguro". Ou de que qualquer país possa ser considerado "seguro" para todos os requerentes de asilo ou de uma certa nacionalidade . De acordo com a Convenção dos Refugiados, cada pessoa tem o direito de solicitar asilo e que o seu caso seja individualmente considerado. Por exemplo, para os curdos iraquianos, sírios ou turcos, a Turquia não é claramente um "país seguro"! para não falar do que revelou recente relatório da Amnistia Internacional sobre deportações para a Síria feitas pela Turquia...


Mas admitindo que Conselho e Comissão pretendem que a prioridade seja dada aos refugiados sírios e iraquianos, o que acontecerá aos afegãos, paquistaneses, iranianos, eritreus e congoleses (RDC) que encontmos em tantos campos e que chegaram, na grande maioria, antes de 20 de Março? Como podem eles ser devolvidos para a Turquia ou qualquer outro país, sem lhes ser dada a oportunidade de requerer asilo, recolocação ou reagrupamento familiar? E o facto é que a maioria das pessoas que encontrámos nos campos nos disse que nada sabia dessas possibilidades, que apenas haviam pedido protecção, não lhes tendo sido facultado qualquer via ou interlocutor para submeter os pedidosquanto mais via conexão por skype! Só no campo de Schistos, em Atenas, há mais de 2000 homens, mulheres e crianças do Afeganistão a agonizar na indefinição.


Inquirimos sobre procedimentos especiais para proteger menores não acompanhados - os números dos que continuam a chegar são alarmantes, sobretudo quando mais de 10.000 crianças são já consideradas "desaparecidas". As autoridades gregas estão cientes das tremendas vulnerabilidades, mas, uma vez mais, terrivelmente subequipadas para lidar com um problema desta dimensão. Peritos das ONGs tentam ajudar o mais que podem, mas admitem que nem mesmo os Procuradores de Justiça são suficientes para garantir a acompanhamento judicial dos menores. E em campos selvagens, como Idomeni, é óbvio que as oportunidades para a exploração infantil são intensas.


Idomeni mostra hoje o rosto mais tenebroso da Europa: 11.000 homens, mulheres e crianças encalhados com o encerramento da fronteira e há mais de dois meses a viver em frágeis barracas montadas na lama. O acampamento está a tornar-se uma cidade de tendas, como um Oeste Selvagem, com alguns refugiados já improvisar lojas com sapatos usados ou coca-cola para vender. As redes de tráfico rodam por ali, incutindo a ilusão de que as fronteiras podem reabrir a qualquer momento. Os 28 elementos do ACNUR e as equipas da EASO estão sobrecarregadas, mal conseguindo chegar às pessoas para as persuadir a aceitarem ser realojadas em campos mais estruturados e seguros. Estando preparados para pacientar por lá... Para quê e quando, ninguém sabe. Oficiais da EASO tentam fazer entender às pessoas que há três opções disponíveis: o reagrupamento familiar (muitos afirmam ter parentes na Alemanha ou na Suécia), a recolocação e o asilo na Grécia. Quando é que qualquer uma dessaopções se vai concretizar ou pelo menos começar a ser processada, ninguém sabe... Isso contribui para a sensação geral de impotência que pode semear tensão, inclusivamente contra os agentes das organizações que tentam atender às necessidades dos refugiados.


A caminho de Idomenia estrada principal estava bloqueada por refugiados em centenas de tendas perto de um posto de gasolina. Um caminhão aproximou-se e foi forçado a parar por dezenas de crianças e adultos clamando "Abram as fronteiras". Minutos depois, o caminhão foi deixado passar. Mas uma criança acenou com uma garrafa com gasolina e ameaçou atirá-la contra o caminhão; ora, em desespero, já um homem usou uma para se incendiar em Chios, na semana passada... Pior virá ainda, para vergonha de todos nós europeus, pela incapacidade de gerir um problema que países muito mais pobres e vulneráveis, como Jordânia, Líbano e a própria Turquia, conseguiram enfrentar com mais compaixão, competência e vontade política.


Encorajador é que não encontrei nenhum sentimento de hostilidade em relação a nós, europeus, à medida que passei pelos campos e conversei com os refugiados em situação tão exasperante. Pelo contrário, todos nos receberam com sorrisos e paciência, alguns ansiosos por contar sua história e por nos mostrar os seus bebés. No meio de tanto sofrimento e miséria, alguns conseguiam até ainda manter algum sentido de humor. Como o palestino vindo do acampamento de Yarmouk (Síria), agora a desesperar no campo de Diavata que respondeu, quando perguntei onde queria ir: "Alemania" ??? Qual "Alemania" !! Considerando o que passámos e estamos a passarpreferimos ir para ... o Senegal!"

Enfim! Frau Merkel pode até ter tido boas intenções, e mesmo sentido estratégico quanto às necessidades demográficas da Alemanha e da Europa, quando, no Verão passado, anunciou porta aberta do seu país aos refugiados que fogem da guerra do Iraque e Síria. Mas, em consequência do forte afluxo que assim desencadeou - e da crise engendrada pelo facto de outros Estados-Membros da UE se recusarem a partilhar uma solução baseada  em quotas de acolhimento, em vez disso fechando as fronteiras -  a Chanceler alemã entrou em modo de retracção, embora sem o admitir. Tratando de empurrar a resolução do problema para a Turquia...


Com o acordo UE-Turquia resultante da pressão alemã, a Chanceler afundou a credibilidade da UE em relação aos direitos humanos e ao respeito pelo direito internacional. Como desculpa pode invocar que outros Estados-Membros da UE recusaram a solidariedade necessária: mas nisso também falharam Alemanha e os países do Norte da Europa, por mais de um ano a fingir que a crise era italianamaltesa ou grega, e a negar estarmos diante de um problema verdadeiramente europeu. 

Acresce que a falta de solidariedade dos Estados Membros resulta também em boa parte de um fracasso da liderança alemã na actual UE sob sua hegemonia. Viktor Orban e outros governantes europeus recusaram-se a partilhar a recolocação de refugiados porque a Alemanha e o seu instrumento Comissão Europeia assim o permitiram: a mesma Alemanha e a mesma Comissão Europeia, que se viraram e viram ameaçadoramente contra países como a Grécia e Portugal por não cumprirem aleatórias décimas orçamentais dos compromissos do PECaté hoje não levantaram um dedo contra a Hungria, a Áustria, Grupo de Visegrád que juntaram para pôr em causa o sistema Schengen, asfixiar a Grécia e minar a imagem e os valores da UE ao fechar fronteiras para bloquear a rota dos Balcãs, com os refugiados já na estrada, seduzidos pelos anúncios de boas-vindas de Merkel.


E assim temos mais de 50.000 pessoas presas na Grécia, desesperadas, sem ter para onde ir e recusando voltar para a Turquia ou para as guerras e terror de que procuram escapar, após as caras e perigosas jornadas que empreenderam até chegar à Grécia. Terra onde a Europa alemã hoje, verdadeiramente, se vê grega.

Em Idomeni, junto à fronteira, um mar de tendas assim aloja 11.000 homens, mulheres e crianças 

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